Más que nunca, las personas somos inducidas a pensar en calorías: cuántas ingerimos, cuántas consumimos, cuántas tienen cada producto que compramos, etc. Sin embargo, poco sabemos acerca de qué son, cómo se consumen y para qué sirven. un endocrino, varios bioquímicos y un nutricionista explican cómo se consumen y por qué son necesarias esas calorías.

En este artículo, en base a la reciente información aportada a un medio español por una serie de médicos y bioquímicos, se intentará dar respuestas simples a una serie de preguntas comunes sobre las calorías.

¿Qué son las calorías? una caloría se define como “la cantidad de energía calorífica necesaria para elevar en un grado centígrado la temperatura de un gramo de agua”. Es una cantidad de energía minúscula que puede provenir del consumo de verduras como de hamburguesas de cadena.

Entonces, ¿qué es la energía y para qué se necesita? Es la capacidad de realizar un trabajo, es decir, un cambio, por ejemplo en la velocidad o en la temperatura. Cada una de las funciones de las que dependen la vida requieren de energía: caminar, cocinar, mirar televisión o dormir. Y en el proceso de llevar a cabo esas actividades se libera el calor que mantiene al cuerpo humano en unos 37ºC.

Toda esta energía se usa para para dos procesos, el anabólico, para generar nuevas moléculas, y el catabólico, para mantener en funcionamiento el cuerpo.

Esta energía se utiliza en tres procesos fundamentales. El primero es el metabolismo basal, que es el conjunto de procesos que mantienen al cuerpo vivo, y cuya intensidad depende de la edad, el sexo, el peso y la altura (ya que no todos los tejidos consumen la misma energía ni en el mismo período vital).  El segundo es la propia digestión de los alimentos. Se gasta energía en digerir y asimilar la comida, y algunos requieren más que otros.

El tercero es la actividad física, ya que cada vez que utilizamos nuestro cuerpo estamos “quemando” energía, de forma que cuanta más actividad física hagamos, mayor es el gasto.

Y no todas las personas aprovechan por igual de esta energía. Hay quienes son capaces de “extraer” más energía de los alimentos que la que tienen en teoría. Entre las posibles razones, destaca la composición de las bacterias intestinales (flora intestinal).

¿Cómo se queman las calorías?

Cuando los nutrientes entran en las células, se produce la “respiración celular” en la mitocondria de las células, que consiste en la degradación de las moléculas de alimento hasta producir dióxido de carbono, que luego se exhala en la respiración. En el proceso se produce ATP, una molécula que sirve como combustible y almacén para que las células pueden usar realizar sus procesos. En función del origen de las calorías, por ejemplo grasa, proteína o azúcar, las células tienen un modo distinto de trabajar. Y no todas las personas aprovechan por igual de esta energía.

¿Cuánto tiempo se tarda en usar las calorías ingeridas (en consumir o almacenarlas)? Este valor se puede medir por el tiempo que tarda en aparecer la sensación de hambre desde que se deja de comer, que suele ser de 3 o 4 horas.

¿Por qué las grasas tienen tantas calorías? Los ácidos grasos tienen facilidad para donar su energía a otras moléculas. Mientras que una molécula de glucosa (azúcar) es suficiente para producir 30 o 32 moléculas de ATP, una molécula de ácidos grasos da lugar a 106 moléculas de ATP.

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